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丛林中的微小怪物 33个掠食性蚂蚁新种命名(图)

http://www.kexue.com 2013-08-22 10:54:15 新浪科技  发表评论


Eurhopalothrix semicapillum的头部近照。这是一种发现于哥斯达黎加的蚂蚁,属于杰克·伦吉诺发现的33个蚂蚁新种之一

Octostruma convallis蚁后头部的近照,可以看到左右开合的颚部

  近日,来自犹他大学的生物学家在中美洲和加勒比海地区鉴定了33个新的掠食性蚂蚁物种,并且以古代玛雅领主和恶魔的名字为三分之一的蚂蚁新种命名。

  “这些新的蚂蚁物种看起来就像是噩梦里出来的,”昆虫学家、生物学教授杰克·伦吉诺(Jack Longino)一边看着显微镜,一边说道,“它们的头部就像是宽阔的盾牌,微小的眼睛位于边缘,它们还长着竖起的颚和尖利的牙齿。它们看起来就像是‘外星’的怪物,近距离观看的时候十分恐怖。在某种程度上,这也使它们看起来十分有趣。”

  在7月29日在线出版的《动物分类学》(Zootaxa)杂志上,杰克·伦吉诺对Eurhopalothrix 属的14个蚂蚁新种进行了鉴定和命名,并将其与其他14个已知物种区别开。属名“Eurhopalothrix”来自希腊语,意指该属多种蚂蚁身上的球棒状绒毛。

  在同一杂志已经接收并即将发表的另一篇文章中,杰克·伦吉诺鉴定了Octostruma属的19个新种蚂蚁,并描述了这些蚂蚁与其他15个已知物种的区别。属名“Octostruma”意为“8个突起”,与蚂蚁分为8节的触角有关。

  杰克·伦吉诺说:“这些新种蚂蚁大部分发现于小片的森林中,其周围区域已经大部分变成了农业景观。”这些新种蚂蚁的体长在0.1到0.2厘米之间,比家庭中常见1厘米左右的蚂蚁小得多。它们主要生活在中美洲森林地面上腐烂的树木和落叶层中。

  “它们几乎没有视力,在枯枝落叶中爬行。”杰克·伦吉诺说道。这些蚂蚁利用原始的复眼来探测光亮,但不能形成图像。没人知道它们是如何找到猎物的,科学家推测它们以体表较软的昆虫、蜘蛛、马陆和蜈蚣等为食。此外,这些蚂蚁还会用一层薄薄的粘土覆盖身体,作为伪装。

  凋落物中的“怪物”

  在新发现的蚂蚁中,有许多来自森林地面的凋落物中,包括:

  Eurhopalothrix zipacna, 发现于危地马拉和洪都拉斯,以玛雅神话中一个凶残的、形似鳄鱼的怪物命名;Eurhopalothrix xibalba,发现于洪都拉斯和哥斯达黎加,以玛雅神话中死神统治的地下世界命名;Eurhopalothrix hunhau,发现于墨西哥和危地马拉,以玛雅神话中的一个死神和地下世界中的领主命名。

  有些外表恐怖的蚂蚁在命名时显得平凡无奇,如Eurhopalothrix semicapillum, 以其头部补丁状的绒毛命名;Octostruma convallis, 以其头部弧形的沟槽命名;杰克·伦吉诺还以哥斯达黎加自然学者帕特里夏·奥尔蒂斯(Patricia Ortiz)命名了一个物种Eurhopalothrix ortizae。在今年的一次岩崩事故中,奥尔蒂斯不幸遇难。

  在许多蚂蚁新种的头部特写中我们可以看到上唇(labrum)的形态,而且可以清楚看到左右开合的颚部。“蚂蚁到处都可以见到,”杰克·伦吉诺说,“它们是生态系统中最大的组成部分之一,就像鸟类和树木。它们是自然界重要的搬运者。一些蚂蚁还是掠食者,可以通过捕食影响其他昆虫的种群大小。它们会搜集很多昆虫尸体为食,就像缩小版的秃鹫。它们会移动植物的种子,对哪里生长什么植物有重要影响。它们会挖掘,使土壤通气,从而为植物带来更多的氧气和水分。”

  到目前为止,人类已经发现了大约1.5万种蚂蚁,大部分以形态结构的差异作为鉴定依据。有人认为蚂蚁种类可以达到3万种。然而,随着遗传学家对越来越多的蚂蚁进行分析,蚂蚁物种之间遗传水平上的差别变得越来越明显,因此“可能存在着10万个蚂蚁物种。”

  地球上的昆虫种类约为70万种,随着越来越多新物种的发现,这一数字很可能迅速攀升。据杰克·伦吉诺称,已知物种中的70%到80%为昆虫。这33个新种蚂蚁的发现,也使杰克·伦吉诺职业生涯中发现的蚂蚁物种达到了131种。

  杰克·伦吉诺说,成年蚂蚁只取食液态食物,因此它们会将猎物带回巢穴,供蚂蚁幼虫摄食;之后幼虫将食物吐出,成年蚂蚁便可以进行取食。大部分现代蚂蚁已经不再是用毒液蛰咬猎物的掠食者,而已经成为食腐动物。它们会在厨房地板上寻找掉落的面包屑,在与其他蚂蚁交战时才会喷射蚁酸。

  蚂蚁筛选

  在过去30年里,杰克·伦吉诺参与了一系列研究项目,对哥斯达黎加、墨西哥、尼加拉瓜、危地马拉和洪都拉斯等地区的昆虫、蜘蛛和其他节肢动物进行了鉴定和记录。他所发现的蚂蚁新种中有90%也是在这三十年里采集的,许多种类在加勒比海地区和南美洲也有分布。

  杰克·伦吉诺称,作为一个分类学家,他的工作不仅是发现并描述这些新物种,而且是“描绘”所有物种——无论是新种还是已知物种——之间的联系,揭示地球的生物多样性;另一方面,也可以鉴别出某些可能的害虫种类,及一些可以用来控制害虫的种类。

  为了采集昆虫,杰克·伦吉诺及其学生采用看似网球拍的筛选工具,并在下方放置一个帆布袋。他们用刀子切碎腐烂的木头和凋落物,然后倒到筛子上面。微小的蚂蚁会落到采集袋中,与其他物质混在一起。之后,研究人员将混合物放到网眼袋中,悬挂在漏斗上方,漏斗下方放置着装有酒精的塑料袋。从网眼袋中爬出来的蚂蚁会掉落到酒精中,从而被杀死并保存起来。

  分类学其实是处在频繁变化中的学科。杰克·伦吉诺说,他认为物种分类是某种假说,而不是绝对的、一直不变的某种标签。目前,他正在寻求更多资助,以对4到5个属的蚂蚁进行更详尽的分析,并重新进行更合理的分类。他说,一些蚂蚁物种很可能在研究结束之后被划入不同的属。(任天)

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